Comment j'ai presque tué mon entreprise et dépensé mes économies pour construire le Holodeck

Il y a un an et demi, au 16e étage d'un gratte-ciel à Hong Kong, la société désormais connue sous le nom de Sandbox VR était née.

Avec moins d'un million de dollars investis, notre équipe de 7 personnes a passé un an et:

1) Développé une technologie de cinématique inverse multijoueur en temps réel pour capturer, animer et restituer des personnes avec la capture de mouvement du corps entier en réalité virtuelle

2) Conçu une expérience VR de 30 minutes sur tout le corps et en itinérance libre

3) Construction d'un Sandbox de vente au détail de briques et de mortier, qui est finalement devenu l'activité n ° 1 de TripAdvisor à Hong Kong.

Aujourd'hui, nous annonçons un important cycle de financement de série A dirigé par Andrew Chen d'Andreessen Horowitz, avec la participation de Mike Maples / Floodgate, de l'Université de Stanford, de TriplePoint Capital, du CRCM et d'Alibaba.

Voici notre histoire. Mais cela ne s'est presque pas produit.

Notre première configuration de développement.

En 2003, j'ai fondé Blue Tea Games à San Francisco, puis j'ai déménagé ici à Hong Kong et je l'ai créé pour une cinquantaine d'employés.

Nous avons créé des applications mobiles gratuites et des jeux d'objets cachés pour PC.

J'avais construit des jeux depuis que j'avais 13 ans, donc j'étais naturellement attiré par la construction d'expériences narratives. J'ai trouvé que le genre de jeux d'aventure d'objets cachés convenait parfaitement à cela.

À la fin des années 2000, nous avons sorti la série Dark Parables, une franchise qui est devenue un best-seller n ° 1 sur Big Fish Games (le plus grand éditeur de jeux occasionnels au monde). C'était un point culminant pour Blue Tea Games - et un point que nous n'atteindrions plus jamais.

Alors que le jeu mobile a explosé à la fin des années 2000, la plate-forme s'est éloignée du PC et notre équipe a eu de plus en plus de mal à réussir nos titres.

Début 2016, j'ai pu voir l'écriture sur le mur. Je savais que je devrais fermer Blue Tea Games.

Il y avait très peu de choses à fermer. À ce moment-là, nous n'étions plus que six.

Bientôt, ce ne serait plus.

J'étais en train de mettre un terme à mes activités et je prévoyais de retourner aux États-Unis depuis Hong Kong pour trouver un emploi.

Mais c'était fin 2015. La réalité virtuelle commençait à peine à décoller et je suis devenu obsédé par les possibilités de ce nouveau support et de cette nouvelle plateforme. À cette époque, ma conviction de démarrer une entreprise était par le biais du démarrage, et il n'y avait aucun moyen que j'aurais pu démarrer un démarrage VR.

Ce qui s'est passé ensuite se joue toujours dans mon esprit comme une scène de film classique. J'étais là, déprimé par l'échec de mon entreprise, et je me suis retrouvé à la fête d'un ami un vendredi soir, essayant d'ignorer ou d'étouffer ma tristesse lorsqu'un étranger s'est approché de moi.

«Je vous ai entendu faire des jeux. Si vous créez des jeux VR, je vais investir en vous. Je peux aussi amener mes amis à investir en vous. » Il a effectivement dit cela.

"Est-ce la vraie vie? Est-ce juste de la fantaisie?
Pris dans un glissement de terrain, aucune échappatoire à la réalité »
~ Reine, Bohemian Rhapsody

Cela pourrait fonctionner, pensai-je.

J'ai donc pris mes économies et collecté une petite somme d'argent auprès d'amis et de connaissances. De cela, Glo, Inc. est née, qui est devenue plus tard la société connue sous le nom de Sandbox VR.

J'ai pris ce qui restait de l'équipe de Blue Tea Games et le tout petit peu d'argent que nous avions collecté, et nous avons décidé d'aider à bâtir l'industrie naissante de la réalité virtuelle.

Le début de 2016 ressemble à une vie. Le Rift et le Vive venaient de sortir au milieu d'attentes impossibles non seulement pour le matériel naissant, mais pour l'ensemble de l'industrie de la réalité virtuelle.

J'ai ressenti une pression intense - à la fois auto-imposée et de la part de nos investisseurs - pour être un précurseur dans l'écosystème du jeu.

Mais j'avais un plan de sauvegarde. Un si fou qu'il pourrait bien fonctionner (plus à ce sujet plus tard).

J'avais déjà construit des jeux. Beaucoup de jeux. Et j'ai supposé que ce tout nouveau marché aurait faim de contenu. L'expérience passée m'a dit que libérer un jeu rapidement était un bon pari, une valeur sûre. Le plan était de construire un jeu VR PC et de le sortir d'ici la saison des achats des fêtes fin 2016.

Neuf mois plus tard, en décembre 2016, nous avons sorti notre jeu pour l'Oculus Rift et HTC Vive. C'était un jeu de puzzle en VR, prenant beaucoup de ce que j'ai appris en développant des jeux d'objets cachés occasionnels au cours des 10 dernières années.

Ça n'a pas bien marché. Réellement. Il a bombardé.

Nous avons perdu plus de 80% de notre investissement dans le jeu. Et, sur la base des données de Steam, notre jeu s'est classé dans le top 20% de tous les jeux VR. Nous avons été l'un des chanceux.

Le marché n'était tout simplement pas prêt. Oculus et HTC n'ont pas publié de chiffres pour 2016, mais j'ai estimé que les ventes de HTC Vive à la fin de 2016 étaient d'environ 420 000 et Oculus Rift à environ 243 000.

Quelle que soit la raison, VR a trop promis et sous-livré pour beaucoup trop d'entre nous.

Le souvenir de la fermeture de Blue Tea Games il y a tout juste un an est revenu en arrière.

Ça y est, je vais aussi devoir tuer cette société VR.

Sauf que cette fois, nous en avons eu un de plus.

Alors que la plupart de mon équipe était concentrée sur le jeu PC, je travaillais avec notre meilleur ingénieur Kimkind sur un projet de sauvegarde.

Notre objectif? Pour construire le Holodeck.

Lorsque nous avons lancé l'entreprise, la réalité virtuelle grand public ne me convenait pas.

Nous nous sommes demandé - est-ce vraiment l'expérience VR que les gens veulent vraiment?

Les gens veulent-ils vraiment s'asseoir attachés à un ordinateur dans un isolement virtuel avec les mains coupées et la tête désincarnée?

Est-ce le VR dont je rêvais? Sûrement pas.

Je voulais The Matrix. Je voulais l'OASIS. Je voulais le Holodeck.

Je voulais une expérience immersive avec mes amis, où ils pourraient se toucher et se toucher et établir une connexion physique.

Je croyais que la vraie magie de la VR commencerait lorsque quelqu'un pourrait se perdre totalement dans la magie de l'expérience immersive. Le jeu, l'interface, l'incrédulité tomberaient tous et il ne resterait que l'expérience.

Avec l'échec de notre premier jeu VR, nous n'avions plus beaucoup de piste, mais c'était suffisant pour nous amener à un prototype fonctionnel. En février 2017, nous avons eu une démo approximative où vous pouviez tendre la main et toucher un ami sur l'épaule.

J'ai commencé à le présenter aux investisseurs pour un premier tour de table. Rien. Personne n'était intéressé.

Qui voudrait investir dans une entreprise de VR pré-lancement sans contenu, construisant sa propre technologie de capture de mouvement et devant construire un magasin? C'est une question ridicule.

Mais notre démo n'était pas terrible non plus. Être une startup de technologie VR dans une tour de grande hauteur à Hong Kong n'a probablement pas aidé non plus.

Nous n'avons pas pu obtenir de financement, mais je n'ai jamais hésité à croire que le Holodeck allait être construit. Par quelqu'un. Finalement.

Alors pourquoi pas nous et pourquoi pas maintenant?

Je me suis assis avec notre équipe de six personnes pour présenter la dure réalité - nous allions manquer d'argent

Je leur ai dit qu'il était malheureux que nous ne puissions pas être l'entreprise pour construire le Holodeck malgré le développement d'une technologie vraiment cool qui résolvait certains des problèmes fondamentaux de la réalité virtuelle.

Mais je ne pouvais tout simplement pas me laisser aller. Je n'étais simplement pas disposé à m'éloigner.

"C'est comme ça quand vous dans la matrice
Dodgin 'balles, récolter ce que vous semez. "
~ Kendrick Lamar

J'ai fait quelque chose que tu ne devrais jamais faire (sérieusement, ne fais jamais ça). J'ai pris tout mon nid - tout l'argent que j'avais dépensé pour construire Blue Tea Games au cours de la dernière décennie - et j'ai investi son intégralité dans Sandbox VR.

J'ai acheté notre équipe six mois de plus. Et a augmenté les enjeux encore plus haut.

Au départ, j'espérais collecter suffisamment d'argent pour neuf mois de piste afin de construire une démonstration convaincante pour notre prochaine collecte de fonds.

Mais comme nous ne pouvions obtenir aucun financement, neuf mois étaient un luxe que nous n'avions plus. J'ai dit à notre équipe que nous avions six mois. Six mois pour construire, pas une expérience de démonstration, mais une pile technologique complète, une expérience AAA entièrement développée, et nous devions construire le premier Sandbox physique et générer des revenus réels.

J'ai répété que c'était notre seule voie - nous ne pouvons pas compter sur la conquête des investisseurs, nous devons donc gagner les consommateurs.

Nos équipes ont travaillé sans interruption 7 jours sur 7 pendant six mois. Nous avions six mois pour comprendre comment survivre.

Nous l'avons fait en quatre.

Pas exactement le genre de décor que vous attendez du premier holodeck.

En juin 2017, GloStation (maintenant Sandbox VR) a ouvert sa porte sans cérémonie. Nous étions situés au 16ème étage d'une grande allée arrière. Les locataires des autres étages en comptaient quelques uns, eh bien, appelons-les simplement «clubs réservés aux membres» - nous étions évidemment dans un espace où les gens ne voulaient pas être vus.

Les réservations ont lentement coulé dans les prochains jours. C'était tout ce que nous avions peur - de mauvaises ventes, la signalisation d'un produit tiède, et avec moins d'un mois de piste, la réalité de la fermeture de l'entreprise.

Mais ce que nous avons également remarqué, c'est que tous ceux qui ont visité ont été époustouflés par l'expérience. Mais ça craint toujours que nous ne soyons pas ouverts plus longtemps.

Et puis un matin, le téléphone de notre Sandbox n'arrêtait pas de sonner. Une vidéo sur Facebook présentant notre expérience a été partagée plus de 10 000 fois ce matin.

Parfois, un peu de chance va très loin.

Et puis ça a commencé à faire boule de neige.

Les invités qui ont quitté le bac à sable ont partagé l'expérience avec leurs amis. Leurs amis sont venus la partager avec leurs amis, etc. Nous devenions viraux.

Avant de le savoir, notre magasin était complet pour 3 mois consécutifs, du matin au soir, 7 jours par semaine.

C'était pour le moins surréaliste.

Sandbox VR au Hillsdale Mall, San Mateo

Rien ne rend la collecte de fonds plus facile que la traction folle, et nous avons fermé un tour de semences bien nécessaire d'Alibaba peu de temps après.

Beaucoup de choses se sont passées depuis lors. Nous avons fait une démonstration à Jack Ma et Kanye West. Mon ami de collège a déplacé sa famille de la Silicon Valley à Hong Kong pour nous rejoindre en tant que chef de produit.

Les startups sont toujours suspendues à un fil, et je me réveille tous les jours, reconnaissant que nous sommes toujours là et que nous nous efforçons de faire du holodeck une réalité et de l'apporter à tous les quartiers du monde.

Nous arrivons à construire non seulement une réalité virtuelle, mais une meilleure réalité qui vous transforme et vous transporte.

Nous créons des expériences où vous pouvez créer des liens avec des amis dans de nouvelles aventures.

Pour créer une réalité où vous pouvez être ce que vous voulez être et aller où vous voulez.

Nous pensons que ce nouveau média ne concerne pas de meilleurs films ou un jeu plus immersif. C'est tout autre chose, et en tant qu'industrie, nous devrons apprendre du meilleur des deux médiums - les films et les jeux.

L'avenir n'est pas encore écrit, et je suis humilié et excité d'avoir la chance d'écrire cet avenir avec notre équipe, et avec Andrew, Marc, Ben et le reste de l'équipe a16z, ainsi que tous nos autres investisseurs.

Parce que tout cela ne s'est presque pas produit.