Construire ma startup depuis 12 ans: comment gagner le long game

Publié à l'origine sur JOTFORM.COM
"HA! Cela fait TROIS fois plus de financement que leurs concurrents maintenant!

Nous traînons un samedi avec les enfants, et j'essaie de détourner la conversation des affaires.

Mais mon vieil ami ne peut s'empêcher de se laisser distraire par les notifications incessantes annonçant de nouveaux tours de financement. Je ne lui en veux pas.

C'est le truc des startups hyper-croissance: elles sont passionnantes à suivre.

Seront-ils en mesure d'augmenter leur prochain cycle de financement, ou de s'écraser et de brûler?
Qui embaucheront-ils et tireront-ils rapidement?
Vont-ils devenir des licornes scintillantes - ou tout simplement une autre victime dans le cimetière technologique en constante croissance?

Ce sont les récits filés par les médias de démarrage d'aujourd'hui, dont les feux de la rampe brillent exclusivement sur les licornes originaires de la Silicon Valley.

Turbo-chargés par l'argent VC et célèbres pour leur croissance ultra-rapide, ils sont définis par une évaluation actuelle de 1 milliard de dollars + et disposent d'énormes mesures de vanité.

Et si le superstard de la licorne est l'objectif, alors une croissance rapide est la seule référence à connaître.

Cependant, je crois en un autre type de succès, plus silencieux.

Oui, les médias glorifient les grosses victoires, les paris précaires et les accélérateurs; mais il existe un autre type de victoire qui est tout aussi précieux.

Cela vient avec le jeu long.

Kit de démarrage? Courage - et des années de patience.
Tactique? Croissance lente, organique et financée par les clients.
Prix? Une entreprise avec des fondations solides, une puissance et une intégrité durables.

Une croissance lente ne doit pas être une conséquence indésirable dans un parcours que nous essayons toujours d'accélérer.

Cela peut être un choix délibéré - une stratégie intelligente avec des avantages à récolter.

12 ans de cours

"Les bonnes choses viennent à ceux qui attendent, mais seulement les choses laissées par ceux qui bousculent."

Des citations ambitieuses comme celle-ci sont partout.

Ils louent «l'entrepreneur qui réussit»: un preneur de risques qui évolue rapidement et qui veille à 80 heures et trois heures de sommeil. Son agitation est aussi dure que sa poignée de main, et il parle couramment les VC.

Il n'attend certainement rien.

Même si j'ose m'appeler un entrepreneur prospère, je ne correspondrais pas au profil. Je suis un gars plutôt averse au risque et calme, et je préfère être à la maison avec ma famille que dans la salle de conférence. Je m'attends à ce que mes employés aient une vie, tout comme moi, libérée de leur bureau - aucune table de ping-pong requise.

Et je crois que les bonnes choses valent la peine d’être attendues.

Je réalise que ce mode de vie ne me gagnera pas une invitation à des sommets fastueux ou au sommet de TechCrunch. Cela ne fera pas trembler les doigts des investisseurs pour m'écrire un chèque.

Heureusement, ça ne me dérange pas. Être un fondateur solo de bootstrapping signifie que les seules personnes que j'ai besoin d'impressionner sont mon personnel et nos clients.

Bien sûr, mes yeux peuvent gonfler (brièvement) lorsque je vois des pairs obtenir du financement de la série A ou être acceptés dans Y Combinator. Mais ce n'est pas ce à quoi j'aspire. Ça ne l'a jamais été.

À partir du moment où j'ai commencé JotForm, ma priorité était de faire les choses selon mes propres termes - sans suivre les commandements de la Silicon Valley.

Je n'ai pas quitté mon travail de jour pour suivre ma passion; J'ai attendu cinq ans avant de faire tapis. Je suis devenu très bon à porter tous les chapeaux en premier, et j'ai embauché des gens uniquement quand je le devais.

J'ai évolué lentement et avec prudence, en gardant un œil sur les bénéfices à chaque étape. Les mesures de vanité n'étaient pas sur mon radar.

Aujourd'hui, nous comptons 3,5 millions d'utilisateurs et plus de 100 employés. Je ne pourrais pas être plus fier de l'endroit où nous en sommes. Mais il a fallu 12 ans et compte pour arriver ici.

Bien sûr, ce délai pourrait sonner l'alarme pour les entrepreneurs potentiels.

Mais les années ont passé et je crois que chacune d'elles m'a appris quelque chose de fondamental:

Construire une startup est un voyage - pas une destination finale

Pourquoi aspirerions-nous à une croissance rapide? Voici la réponse simple: car cela signifie arriver très rapidement à destination.

Mais ce n'est que la moitié de l'histoire.

L'autre moitié soulève des questions intéressantes: où est-ce que je veux arriver? Qu'est-ce que je gagne à y arriver rapidement? Et que suis-je prêt à sacrifier en intégrant la vitesse à ma stratégie?

Une partie importante de mon objectif pour JotForm était que nous conservions notre puissance.

Et si cela signifiait une croissance lente pour éviter le risque de pliage précoce, j'étais content d'attendre.

Mais il est parfois difficile de ne pas se sentir impatient.

Des schémas d'enrichissement rapide aux régimes intensifs, la promesse d'une gratification instantanée est partout.

Et le monde des startups n'est pas différent:

"Si vous faites suffisamment de tests A / B / inscriptions par e-mail / renforcement de l'audience / blogs, les dollars commenceront à affluer."

Si j'avais mesuré JotForm par rapport à un objectif élevé (gagner des millions de dollars; obtenir des millions de clients; jouer sur une couverture de magazine), je me serais senti découragé pendant une bonne partie de ces 12 années.

Parce que je n'étais pas encore «là» et qu'y arriver «rapidement» aurait été la seule chose qui comptait.

Au lieu de cela, chaque pas en avant (obtenir plus d'inscriptions payantes, améliorer notre expérience utilisateur, créer un nouveau produit…) ressemblait à quelque chose à célébrer.

Ce fut certainement un marathon, pas un sprint; et mon plaisir tout au long n'a pas reposé sur l'atteinte d'une certaine destination rapidement.

De petites étapes mènent à la durabilité à long terme

Construire une entreprise demande de l'énergie et des efforts. Qu'est-ce qui va nous motiver, sinon un objectif financier étincelant qui nous fait signe?

Voici la réponse de James Clear:

«Il y a du pouvoir dans les petites victoires et les gains lents. C'est pourquoi la vitesse moyenne donne des résultats supérieurs à la moyenne. C'est pourquoi le système est supérieur à l'objectif. »

Nous nous convaincons souvent que le changement n'a de sens que s'il est lié à un résultat important et quantifiable. Après tout, améliorer quelque chose d'un petit pourcentage n'est pas notable (et parfois même pas perceptible).

Et si vous vous concentrez uniquement sur l'hyper-croissance, les petites choses tombent naturellement au bord du chemin.

Comment intégrer une culture d'entreprise lorsque votre équipe a triplé en un mois? Comment pouvez-vous suivre le bonheur de vos clients lorsque vous ne pouvez pas suivre votre clientèle croissante?

De plus, lorsque vous dépensez l'argent de quelqu'un d'autre, ce n'est pas toujours à vous de définir vos priorités.

Mais lorsque vous grandissez lentement, cette pression diminue. Vous êtes en mesure de consacrer du temps aux choses qui font une bonne affaire: intégration efficace, processus, team-building, protocoles, workflow, semaines de hack, Q & As.

De petits pas délibérés dans la bonne direction conduisent à une durabilité à long terme parce que vous construisez des fondations solides - pas seulement en tapant les fissures au fur et à mesure.

Les bénéfices à long terme signifient la survie

Lorsqu'une entreprise vise à évoluer suffisamment rapidement pour conquérir une large part du marché, elle craint généralement d'être rentable plus tard. Les lois de la physique des affaires ne s'appliquent pas.

Ils valent 15 milliards de dollars! D'accord, sur papier. Et ce n'est qu'une estimation pour l'avenir - pas une évaluation concrète.

Une étude du National Bureau of Economic Research a conclu qu'en moyenne, les licornes sont surévaluées d'environ 50%. Ils ne produisent pas en réalité des milliards de dollars de revenus, mais en raison de la taille de leur investissement, la valorisation de l'entreprise atteint la mythique somme à 10 chiffres.

C'est un territoire fragile pour les fondateurs - mais aussi pour leur personnel.

Même Sam Altman de Y Combinator admet:

"Les personnes qui se blessent le plus souvent sont les employés de ces startups qui regardent ces évaluations et pensent qu'elles ne font pas semblant."

Se fier aux estimations et tirer profit des évaluations est une entreprise risquée. Dans de nombreux cas, le pari de la croissance est payant; dans d'autres, ils paient.

Recevoir une injection astronomique d'argent peut créer une entreprise pour un succès à vie, oui; mais cela rend également l'entreprise beaucoup plus susceptible d'échouer.

Comme Warren Buffett l'a dit un jour,

"Ce n'est que lorsque la marée monte que vous pouvez voir qui nage nue."

Les gros dollars nécessitent une mise à l'échelle ultra-rapide, mais une croissance élevée elle-même est exorbitante. C'est en partie pourquoi la croissance prématurée est la première cause de décès au démarrage.

Placer de gros paris sur des améliorations d'économie d'échelle n'est souvent pas payant. Et parmi les 10% de startups qui parviennent à investir, 75% d'entre elles ne parviennent pas à restituer le capital investi.

Quelle est l'alternative? Durabilité.

Comment y parvenez-vous? En se concentrant sur les bénéfices dès le premier jour, peu importe leur modestie initiale.

Avec une croissance financée par les clients, les chiffres ne mentent pas. Une mise à l'échelle lente et prudente vous prépare pour les 20 prochaines années - pas la prochaine sortie.

Grandir pour l'avenir

Team JotForm

En se regroupant et en découvrant de nouveaux moteurs de croissance rentables, le ralentissement peut en fait conduire à une croissance supérieure à long terme.

Les gains rapides et les gros gains sont toujours tentants, mais ils ne doivent pas faire oublier la valeur de la stabilité et de la durabilité à long terme.

Et il ne devrait y avoir aucune honte à adopter une approche différente. J'attribue une grande partie du succès de JotForm à notre long (et sain) voyage: travailler dur, régulièrement, pendant des années - sans nous épuiser.

Et même si je ne serai jamais une licorne d'un milliard de dollars, une culture de travail harmonieuse associée à une liberté créative et financière totale est plus que suffisante pour moi.

Vous pouvez conserver vos valeurs, votre liberté et votre flexibilité. Vous pouvez apprendre d'un voyage à combustion lente. Vous pouvez vous concentrer sur le long terme plutôt que sur le court.

Et vous n'avez pas besoin d'un co-fondateur, d'un hacker de croissance, d'une série A ou d'une stratégie de sortie pour le faire.

Gagnez votre propre course, à votre rythme.