Mille coupes

Je ne veux pas mourir sans cicatrices.

Le collier audio Dipper par Tinsel. Crédits: Lindsey Nicole Dugger

En 2016, juste avant Noël, je faisais des voyages effrénés sans escale vers et depuis FedEx, avec mon équipe. Nous recevions des expéditions des premiers Dippers de Tinsel - ils venaient de Chine, étaient inspectés et testés et enregistrés, puis expédiés à nos premiers bailleurs de fonds. Nous étions trop ruinés pour employer un fournisseur de logistique tiers, donc cela a été fait par moi, mon co-fondateur et notre chef de projet. Nos amis proches ont même apporté leur aide.

Un mot pour les sages: NE PAS expédier d'abord vos premières unités autour de la saison de Noël.

Ce moment ressemble à il y a si longtemps. J'ai passé au moins un an à pleurer mon plus grand échec tout en vivant un nouveau chapitre de l'histoire de ma vie. Le nouveau chapitre ne serait pas possible sans les années que j'ai passées à construire l'une des premières et rares startups de matériel de mode dirigées par des femmes. Mais j'ai sauté dans ce nouveau chapitre, complètement.

Il nous reste encore un homme debout.

Permettez-moi de revenir en arrière: il y a plus de quatre ans, en septembre 2014, j'ai eu cette idée de brûler un trou dans mon cerveau. J'étais ennuyé de sortir un nid de fils de rat de mon sac quand j'avais besoin d'une paire d'écouteurs. Je voulais une solution que je pourrais porter tous les jours comme un joli bijou de qualité.

J'ai essayé de chercher cette «chose» comme un produit que je pouvais acheter. J'ai fouillé les coins les plus reculés d'Internet… et ça n'existait pas. Puis j'ai eu cette idée folle. Peut-être que je pourrais être le seul à le faire exister.

Ceci est le premier e-mail que j'ai envoyé à la première personne que je pensais pourrait m'aider, mon ami de longue date et designer, Jason.

Quand j'ai commencé Tinsel, je ne savais pas si la création d'un casque à collier était même possible. Une partie de moi se demandait si c'était la raison pour laquelle personne ne l'avait encore fait. Mais vous voyez, j'aime vraiment les défis, surtout quand tout le monde dit que c'est trop dur. Et j'ai décidé d'enfoncer mes dents dans celui-ci.

Avant Tinsel, je ne me considérais pas comme étant à la mode - juste à la mode, peut-être. Et je n'avais certainement aucune expérience dans les biens de consommation. Mais cela faisait partie de ce qui rendait l'idée si excitante!

La technologie a cette capacité de faire sentir aux gens qu'ils peuvent changer le monde.

À certains égards, c'est vrai. Dans mon cas, je savais que si j'avais un sens aigu de la mode ou non, j'ai toujours été un créateur. Depuis que je suis enfant, j'étais rusé. J'ai toujours aimé faire des choses et avoir une tonne de passe-temps.

Je n'avais aucune expérience dans la fabrication ou la conception d'électronique, mais j'étais assez confiant de pouvoir trouver des gens qui le faisaient. Je me suis dit que j'allais reprendre cette idée et continuer à la suivre jusqu'à ce que je heurte un obstacle insurmontable.

Maintenant, ne la tordons pas. Il y avait beaucoup de montagnes que j'ai escaladées et l'équipe géniale avec laquelle j'ai pu construire Tinsel. Mais lorsque l'échec s'est «produit», il ne nous semblait pas que nous nous frayions un chemin vers le haut. Il n'y avait pas une grosse explosion ou un problème velu que nous ne pouvions pas résoudre, en soi. Cela ressemblait plus à essayer de courir dans l'eau… comme à être considérablement ralenti par les forces contre vous. Comme saigner lentement.

Mort par mille coupures.

Le collier audio Dipper par Tinsel. Crédit: Nonfiction Design

D'accord, alors WTF est arrivé?

Beaucoup, beaucoup, beaucoup d'histoires ont été racontées au sujet d'échecs de démarrage de matériel. C'est toujours une lecture fascinante sur la façon dont nous nous élevons et nous chutons. Le matériel est son propre enfer (et paradis). Vous ressentez les sentiments de jouer à Dieu et d'être entraîné par le diable également. Chaque. Zut. Journée.

Alors rassemblez-vous. Je vais partager un peu le voyage de Tinsel…

Comment transformer The Dipper du mode collier au mode écouteurs. Crédits: Jason Lorne Giles

Dans les semaines qui ont suivi ce premier e-mail à Jason en 2014, j'ai commencé à demander à mes amis et collègues s'ils connaissaient des designers industriels. Jason m'avait donné un indice suffisant pour commencer par là. Je devais prendre la vision dans ma tête et en faire quelque chose que les gens pouvaient voir et toucher.

L'une des personnes à qui j'ai parlé était le PDG de la startup pour laquelle je travaillais à l'époque. Nous avons eu une excellente relation. Et quand je lui ai demandé s'il connaissait des designers industriels, il m'a immédiatement mis en relation avec Ed Kilduff (il a conçu des articles ménagers que vous aimez, comme l'ouvreur de vin The Rabbit / Houdini) qui deviendrait un précieux conseiller pour moi.

Ed m'a rapidement dit que le matériel est une entreprise folle et coûteuse qui prend beaucoup de temps. On m'a dit que peu de gens en avaient l'estomac. Mais cela n'a fait que nourrir mon défi-démon, ce qui m'a donné envie de le faire encore plus. On m'a donc conseillé de retourner voir mon patron (qui était également un investisseur providentiel) et de lui demander de soutenir le projet. Mon patron a également réitéré les défis du matériel, mais heureusement, j'ai décidé de tenter ma chance, et avec cela j'ai décidé de quitter mon travail et de plonger tout de suite.

Dès le début, mon amie proche Monia Santinello est intervenue pour l'aider pendant son temps libre, m'aidant à débusquer les idées et les propositions des vétérinaires. Rendez-vous service et obtenez-vous un co-fondateur et ami ride-or-die comme Monia. Il y a tellement d'histoires sur la façon dont cette femme m'a sauvée, m'a maintenue forte, a plongé dans des problèmes difficiles sans ciller… Je savais qu'elle était censée être ma co-fondatrice au CES 2015. Quand ça a tourné quelques mois après le début Tinsel, j'ai décidé d'aller à la dernière minute à la demande d'Ed. Monia, qui a un mari et deux jeunes enfants, a pris l'avion pour Vegas avec moi avec moins de 6 heures de préavis. Puis, il y a eu ce moment inestimable où j'étais sur le sol de l'expo, ayant une conversation difficile avec un fabricant d'écouteurs chinois, et Monia a sauté en parlant le mandarin. J'ai alors décidé de mettre une bague dessus. Elle était pratiquement mon deuxième conjoint tout au long de ce voyage. Nous avons traversé ensemble les plus hauts et les plus bas, et nous nous sommes maintenus à chaque étape.

Les défis n'ont pas manqué pendant notre voyage. Mais quand on regarde les punaises en laiton, cela se résume à l'argent entrant et sortant.

Faire un nom dans le matériel est un jeu de David et Goliath.

Le matériel est une entreprise ridiculement coûteuse pour démarrer. Et en ce qui concerne la collecte de fonds d'investissement, j'ai eu toutes les grèves contre moi: noir, femme, fondatrice de matériel (sans expérience préalable en matériel), et peu de temps après avoir commencé Tinsel… un bébé. Sheesh.

Disons simplement qu'il y en avait peu qui étaient prêts à parier ce pari. On comptait dans ce petit nombre le Backstage Capital. Je ne peux pas imaginer que vous n'ayez pas entendu parler d'Alan Hamilton, mais ICYMI, elle a un œil exceptionnel pour le talent, et elle finance, embauche et nous soutient des outsiders à un rythme sans précédent dans l'industrie depuis 2014. Et elle continue de pousser cette fenêtre d'Overton pour les VCs dans la vallée.

Au total, nous avons amassé un peu moins de 500 000 $ pendant la durée de vie de Tinsel. Cela peut sembler généreux, mais avoir autant pour fabriquer un produit électronique de luxe à partir de zéro, c'est comme utiliser le changement que vous avez trouvé dans votre tirelire pour construire quelque chose. Pour l'industrie du matériel, c'est le changement de poche. Nous avons transformé l'eau en vin.

Quelques-unes de mes premières esquisses «à gratter» pour les colliers audio. Crédits: Aniyia L. Williams

Aujourd'hui, je pense beaucoup aux choix que j'aurais pu faire différemment, aux façons dont j'ai échoué petits et grands. Mais en vérité, je suis reconnaissant d'avoir même eu l'occasion d'échouer. Peu de femmes et de personnes de couleur bénéficient de l'expérience d'apprentissage de la création d'une entreprise technologique à partir de zéro.

La quasi-totalité de notre financement est allée aux dépenses de développement de produits et de fabrication. Mais nous avons réussi à produire un produit électronique de luxe breveté avec une fraction de ce que les entreprises établies ont à leur disposition. Cela reste une source de fierté pour notre équipe. C'est un témoignage de notre ingéniosité, de notre pragmatisme autour de la gestion de l'argent que nous avions, et de ne rien faire pour gérer les fournisseurs internationaux.

Je me souviens du sentiment inoubliable après mon premier voyage en Chine. Je suis parti en me disant: «Je peux tout faire».

Cela dit, de nombreux défis ont commencé à s'additionner: le facteur de forme d'origine des écouteurs a dû être remanié tout en conservant le même profil sonore. Les chaînes ont dû être repensées plusieurs fois pour éviter les accrocs cheveux / tissus. Nos consultants en fabrication nous ont foutus. Le principal fabricant sous contrat auquel nous étions attachés était bon pendant le prototypage, mais a chuté massivement en production. Nous avons dû mordre la balle sur la CNC après avoir déjà fait fabriquer des outils moulés sous pression. Les épreuves et les tribulations pour obtenir la bonne couleur d'or et de bronze à canon auraient pu durer éternellement. Obtenir les certifications et les pièces détachées Apple pour les développeurs était une bête en soi. Nous avons eu du mal à lever un bon tour de financement. Le financement participatif a été la chose la plus difficile que j'ai jamais faite de ma vie. Apple a supprimé les prises casque! La liste continue.

Nous avons facilement abordé ces choses une à la fois. Mais ce qui reste après chaque instance est un peu moins d'argent, de temps et d'énergie pour passer à travers. J'ai longtemps soutenu le type de vues «l'échec n'est pas une option». Cela, et ma passion pour les défis à relever, m'ont fait durer longtemps. Puis, en janvier 2017, l'épuisement professionnel m'a frappé comme une brique. Dans ma tête, j'avais l'impression que c'était tout ou rien et je devais continuer à pousser. Mais mon corps me combattait, et creuser profondément pour «passer au travers» est devenu un outil de plus en plus inefficace pour moi pour passer à l'étape suivante. Je pourrais penser à un million d'idées sur la façon de se «décoller». Mais je ne pouvais pas rassembler l'énergie pour faire l'un d'eux. Ce n'est pas un sentiment normal pour moi.

En même temps, j'ai commencé à me sentir revigoré par les nouvelles opportunités qui se présentaient à moi. J'avais passé du temps à aider d'autres fondateurs sous-représentés aux côtés de la construction de Tinsel. Et c'est finalement devenu Black & Brown Founders. Contrairement à la fuite que je ressentais avec Tinsel, l'appétit pour ce que je faisais avec BBF était énorme. Le sentiment d'avoir créé quelque chose avec un marché de produits adapté dès le départ était écrasant. Tant de facteurs avaient l'impression de me pousser à utiliser ce que j'avais appris pour amener d'autres fondateurs.

Le Chic Lapel (notre prototype de collier audio Bluetooth) par Tinsel. Crédit: Aspen Cierra Photography

Apprenez de mes erreurs.

Je ne peux pas seulement vous raconter une histoire sanglante. Dans l'esprit de ce que je fais maintenant (aider les entrepreneurs technologiques Black et Latinx) et le payer à l'avance, je dois laisser à mes collègues fondateurs du matériel quelques conseils de fabrication en Chine. Je veux que la prochaine vague aille plus loin et plus vite que nous.

#1. RELATIONS AVANT CONTRATS

D'après mon expérience, ce qui est écrit sur un morceau de papier importe moins que le besoin d'un fabricant sous contrat (CM) de maintenir sa réputation et ses relations.

Vous ne pouvez pas vous attendre à suivre les attitudes et les coutumes américaines typiques lorsque vous faites des affaires en Chine. En fin de compte, vos CM décideront si vous devez faire le bien en fonction du respect qu'ils ont pour vous et de l'opportunité qu'ils voient dans le produit que vous construisez. Ceci est particulièrement important pour les démarrages matériels. En tant que nouveau venu, vous avez peu de moyens de négociation au début, à part votre propriété intellectuelle et votre argent dur et froid.

Nous avons surmonté cet obstacle initial en franchissant la porte avec l'aide de consultants qui avaient déjà établi des relations. Cette approche présentait certains avantages, mais nous avons constaté par la suite qu'elle présentait également certains inconvénients majeurs.

En général, vous devez être attentif au pouvoir et à l'effet de levier à tout moment. Cela est particulièrement vrai pour les femmes qui font des affaires en Chine.

Test audio à l'usine de Shenzhen. Crédits: Leigha Chartrand

# 2. LA GRANDE IMAGE vs LES PETITS DÉTAILS

Vous avez besoin d'une image claire de ce que vous voulez accomplir à tout moment, ou vous vous retrouverez pour toujours dans le purgatoire des produits.

Au début, j'ai passé beaucoup de temps à démonter les écouteurs et à les assembler, à épingler des inspirations sur des tableaux Pinterest secrets et à modeler le concept dans ma tête avec de l'argile et des perles (création de mon "prototype Frankenstein"). Au moment de faire équipe avec notre designer industriel, j'avais une liste ferme d'exigences qui ont magnifiquement pris vie avec son travail.

Mais pendant le processus de fabrication, beaucoup de choses changent. Nous avons eu des problèmes avec l'approvisionnement de certains composants et avec la fabrication d'autres. Vous êtes constamment aux prises avec de nouveaux coûts et du temps perdu. Ajoutez à cela la bataille pour obtenir un fabricant d'électronique pour comprendre les détails les plus fins des bijoux ... vous pouvez perdre de vue rapidement la vue d'ensemble.

Depuis le début, notre équipe a maintenu le mantra: "Brille, ne t'installe pas." Nous avons dû nous battre pour maintenir les éléments du produit qui étaient importants pour nous et nos clients. En règle générale, notre CM nous a dit «NON» environ 5 fois avant de trouver un moyen d'apporter un changement que nous avions demandé.

De notre séance photo de campagne de financement participatif. Crédit: Thomas Kuoh Photography

# 3. LES FABRICANTS GOTTA GAGNENT DE L'ARGENT

Pour chaque histoire à succès que j'ai entendu parler de la fabrication d'un produit en Chine, j'ai entendu environ dix histoires d'horreur. Il y a des histoires de se faire arnaquer, de projets mal définis et de coins coupés. Nous avons également été brûlés par des fournisseurs.

Les MC chinois sont TRÈS EFFICACES et généralement très bons dans ce qu'ils font, mais de nombreux problèmes découlent des hypothèses que nous faisons en tant qu'occidentaux. Nous supposons souvent que l'usine voit la vision de la façon dont un produit sera appliqué au monde réel de la même manière que nous. Pas vrai.

De plus, ils gagnent de l'argent dans les marges minuscules entre ce qu'ils nous facturent pour fabriquer nos produits et le coût réel pour se procurer et fabriquer. Ils essaient souvent d'augmenter cette marge en faisant des changements qu'ils jugent imperceptibles. Cela se présente sous la forme de modifications, de matériaux remplacés ou de modifications de processus qui, espèrent-ils, auront peu d'effet sur le produit final. Je ne connais aucun fondateur de matériel qui n'a pas vécu cela sous une forme ou une autre. Parfois, le résultat est coûteux.

Par exemple, vos prototypes et échantillons peuvent être fabriqués avec un alliage métallique de qualité supérieure que vous, en tant que client, voyez et approuvez et êtes prêt à fabriquer à grande échelle. Mais, si vous n'avez pas défini dans vos spécifications qu'ils doivent utiliser cet alliage EXACT, provenant de ce fournisseur EXACT à chaque fois, vous croyez mieux qu'ils l'échangeront contre une version moins chère d'une source moins chère avec la conviction que la fin le résultat sera négligeable pour vous ou votre client final. Il est également très improbable qu'ils vous en parlent. Parce que parfois vous remarquez, mais parfois vous ne le faites pas.

Je trouve également que les négociations ne vont nulle part sans avoir d'abord établi des relations et qu'elles ne finissent jamais. Les accords commerciaux avec les fournisseurs et les fabricants sont extrêmement fluides. Ils n'hésiteront pas à vous annoncer que quelque chose a changé, ce qui ajoute un nouveau coût ou une nouvelle taxe. Et puis les négociations recommencent. D'après notre expérience, les négociations étaient en cours, même après la signature des documents et le début des travaux.

Dessins de notre brevet délivré: Dispositif électronique portable ayant des modes d'ornementation et de déploiement

Nous avons créé quelque chose de précieux.

Ouais, au cas où vous auriez raté cette légende ci-dessus… nous avons obtenu et délivré un brevet d'utilité l'année dernière pour ce que nous avons créé. Le premier collier audio au monde. Je suis un inventeur américain, vous tous. Comme pour les vrais.

Pour mémoire, je pense que l'industrie des wearables n'a encore fait qu'effleurer la surface.

Tinsel est actuellement assis sur des prototypes et des conceptions de bijoux électroniques que nous n'avons jamais mis sur le marché et que personne d'autre ne fabrique.

Tout comme les battements de tambour pour la représentation dans d'autres domaines du secteur technologique, nous devons donner à un ensemble plus diversifié de personnes la possibilité de concevoir des produits. Nous n'avons pas besoin de cinquante 'trackers fitness et montres intelligentes. Sans parler de l'approche «rétrécir et rose» de l'électronique pour les femmes.

Tinsel était un travail d'amour. Non seulement par Monia et moi-même, mais aussi par beaucoup de nos amis et de notre famille proches et élargis. Ils nous ont soutenus de toutes les manières possibles, des contributions de financement participatif aux unités de test en passant par la rédaction de billets de blog et plus encore. Je serai éternellement reconnaissant pour chaque once de ce que d'autres ont contribué à ce rêve. Le clinquant ne serait pas possible sans lui.

Tant de pantins ❤

Alors, où en sommes-nous?

Si vous êtes un spécialiste des fusées et que vous suivez @tinselwear, vous avez probablement remarqué que nous ne publions plus vraiment sur les réseaux sociaux. Nous acceptons et exécutons toujours des commandes, mais notre stock est faible. Et je suis désolé de dire que nous ne prendrons pas en charge le produit après mars 2019.

Si vous voulez un morceau d'histoire, ou si vous collectionnez des objets rares, ou si vous voulez juste regarder voler pendant que vous vous rendez au travail, alors vous devriez probablement agir bientôt. Car soyons réalistes: nous méritons mieux que les Airpods. En fait, j'ai commencé à esquisser une idée pour un accessoire complémentaire pour les airpods qui pourrait le glamour un peu quand ils ne sont pas utilisés…. mais je m'égare.

De notre séance photo de campagne de financement participatif. Crédit: Thomas Kuoh Photography

Même si j'ai fini de pleurer et de soupirer (pour l'instant), je ressens de la douleur en sachant qu'il y a toujours de la valeur dans ce que nous avons construit. Ce n'était peut-être pas notre heure. Le point douloureux n'était peut-être pas assez fort. Les goûts subjectifs de la mode ont peut-être trop prouvé. Peut-être que nous aurions dû sortir avec Bluetooth hors de la porte. C'est, ceci et 994 autres raisons pour lesquelles vous lisez ceci en ce moment.

Nous avons perdu celui-ci, mais mec ... nous f * cking l'avons fait avec style.

J'en ai assez vécu maintenant pour savoir que l'échec est TOUJOURS une option, bien que ce ne soit évidemment pas le but. L'échec n'est pas une mauvaise chose. Nous devons admettre l'échec de la réussite. Le grand Arlan Hamilton m'a dit un jour: "VOUS êtes la startup".

Et elle a raison. J'apporte cette chaleur à tout ce sur quoi je mets la main.

Compte tenu de mon nouveau travail, cela en vaudra la peine si mon histoire aide ma fille et d'autres femmes de couleur à se connecter et à courir sans crainte vers l'inconnu.

Éclat. Ne vous contentez pas.

Avez-vous aimé lire ceci? Doux! Veuillez l'applaudir pour aider d'autres fondateurs de matériel désespérés à le voir.

Aniyia Williams est la fondatrice et (ancienne?) PDG de Tinsel, directrice exécutive des fondateurs Black & Brown et co-fondatrice de Zebras Unite. aniyia.com