Un manifeste au Japon: pourquoi suis-je à Tokyo?

Capture de la vue depuis la tour Mori, Roppongi Hills, Tokyo (Crédit photo: Junko Nagao)

Depuis que j'ai déménagé au Japon il y a plus d'un an et demi, presque toutes les réunions d'affaires que j'ai eues commencent de la même manière. On file dans une pièce, on se sourit poliment, on défile autour de la table pour échanger les cartes de visite dans le bon ordre, on s'assoit dans nos sièges prescrits, et puis il y a un moment inévitable de maladresse, suivi d'un regard perplexe, alternant entre moi, mon collègue japonais, et ma carte de visite.

Au Japon, être poli, en particulier dans un contexte commercial, est de la plus haute importance. Je sais que les gens n'essaient pas d'être impolis. J'y suis habitué maintenant, et je ne peux pas leur en vouloir. Je sais que je suis inhabituel. La première question qu'ils posent est généralement de confirmer sournoisement que je suis en fait un associé directeur de Fresco Capital. Compte tenu de mon âge, de mon sexe et de mon identité étrangère la plus évidente, le fait que je sois assis en face d'eux comme un égal est indéniablement choquant. Les réactions sont toujours divertissantes - certains sont ravis, certains sont clairement offensés, d'autres dans un déni complet.

Les premiers mois de cela, mes joues brûlaient d'embarras alors que je répondais poliment pour confirmer ma position et livrer l'introduction de Fresco Capital, mon cœur rempli de défense préventive et la puce sur mon épaule me faisait mal. Maintenant, je me délecte de la routine et je suis reconnaissant de ma capacité à utiliser leur réponse comme un filtre puissant pour un partenariat potentiel. Il faut être ouvert et curieux de découvrir de nouvelles choses pour réussir dans le monde dans lequel nous vivons aujourd'hui, et je suis là, capable de mesurer cela dans les trente premières secondes d'une réunion. J'ai de la chance.

Puis vient leur vraie question, accompagnée d'un front perplexe et d'un air lourd d'anticipation: "Allison-san, mais pourquoi êtes-vous au Japon?" J'avais l'habitude de redouter cette question, car comme tout dans notre monde en évolution rapide, la réponse est complexe et il existe un nombre infini de façons de répondre, dont la plupart ne seraient pas pertinentes ou appropriées pour un contexte commercial. J'ai donc expérimenté différentes réponses, mesurant soigneusement la température ultérieure de la réunion en fonction d'une certaine réponse, et j'ai tenté d'itérer rapidement mon chemin vers une réponse productive. Au moins, j'ai appris rapidement que le sarcasme n'est pas bien reçu ici.

Joindre les points

«Vous ne pouvez pas relier les points avec impatience; vous ne pouvez les connecter qu'en regardant en arrière. Vous devez donc avoir confiance que les points se connecteront en quelque sorte dans votre avenir. Vous devez avoir confiance en quelque chose - votre instinct, votre destin, votre vie, votre karma, peu importe. » - Steve Jobs
Réflexions au Palais impérial de Tokyo.

Une partie du problème était que, jusqu'à très récemment, je n'avais honnêtement pas une idée complète de la raison pour laquelle je croyais si fortement qu'il était logique pour moi et pour Fresco de créer notre premier nouveau bureau mondial et une nouvelle équipe au Japon. Bien sûr, j'avais une attirance personnelle intense pour le Japon, ainsi qu'un fort «sentiment Spidey» qu'il y avait une grande opportunité pour nous d'être l'un des rares VC mondiaux au Japon. Et qu'il s'agisse de personnes, d'investissements ou de partenariats, j'ai appris à faire confiance à mon instinct.

Lorsque nous avons décidé d'apporter Fresco au Japon, les points ressemblaient un peu à ceci:

Avantages:

  • Je voulais vivre au Japon depuis l'âge de dix ans, quand je me suis fait un meilleur ami au camp d'été qui était de Tokyo. Elle a commencé à m'enseigner le Japon et j'étais accro. J'ai essayé de déménager ici après l'université, mais je n'ai pas réussi à le faire fonctionner, et j'ai fini par aller à Goldman Sachs à New York.
  • J'adore les sushis plus que toute autre chose au monde. Sérieusement.
  • L'air de Tokyo est plus pur que Hong Kong, et le Japon est sans doute le pays le plus sûr au monde.
  • Nous commençions tout juste à lever un nouveau fonds et il y avait des investisseurs intéressés au Japon.
  • Mes partenaires souhaitaient étendre notre présence mondiale et ouvrir un nouveau bureau international.
  • Nos sociétés de portefeuille souhaitaient s'étendre au Japon ou entamaient déjà le processus, mais avaient besoin d'aide.

Les inconvénients:

  • Je connaissais exactement zéro personne au Japon.
  • Je n'avais pas parlé japonais depuis près de dix ans.
  • Après avoir finalement bâti notre réputation à Hong Kong et en Chine, nous recommencerions à zéro.

Maintenant que je suis au Japon depuis un an et demi, nous avons levé des fonds auprès de LP japonais, j'ai constitué une équipe de partenaires japonais les plus intelligents, avant-gardistes et les mieux connectés, et nous avons amené quatre de nos sociétés de portefeuille à Japon, je commence à voir les points se cristalliser en un motif critique qui clarifie ce sentiment intestinal initial de la raison pour laquelle moi et Fresco et devons être au Japon en ce moment.

Alors, voici pourquoi:

Notre rôle en tant que capital-risqueurs et mon rôle personnel en tant que pionnier et explorateur de l'inconnu est de créer l'avenir. Nous vivons à une époque sans précédent et les façons de créer de la valeur dans le passé ne fonctionnent plus. Nos vies personnelles, nos gouvernements, nos sociétés, nos emplois et nos infrastructures sont transformés par des changements fondamentaux dans la démographie, la technologie et la mondialisation. Par conséquent, ces tendances clés façonnent la période dans laquelle nous vivons, et le Japon est le premier pays au monde délicatement sur le point de précipiter ces changements, contraint à contrecœur de naviguer dans cette nouvelle ère complexe mais critique.

Quels sont ces changements critiques, comment se déroulent-ils au Japon?

Le Musée du Bonsaï, Tokyo. Les bonsaïs au Japon peuvent vivre plus de 600 ans.

1) Démographie

En tant que société, nous avons créé une série de structures formelles pour aider les individus à naviguer dans leur vie sur Terre. Il s'agit notamment de la construction du mariage, d'un système d'éducation formel, des carrières en entreprise, des pensions et des soins de santé. Aujourd'hui, les gens vivent plus longtemps, les femmes sont économiquement autonomes, les taux de natalité dans les pays en développement sont en baisse et la génération des baby-boomers prend sa retraite. Ces tendances nous obligent à réexaminer comment et pourquoi nous planifions nos vies et à redéfinir les structures sociales et politiques sur lesquelles nous nous appuyons traditionnellement.

Le Japon est à la pointe de cette tendance. Connu depuis longtemps pour sa santé et sa longue espérance de vie, un enfant né au Japon a aujourd'hui 50% de chances de vivre jusqu'à 109 ans, le plus long du monde. Simultanément, les taux de natalité au Japon ont diminué et la population globale diminue maintenant au rythme le plus rapide du monde. Chaque année, le Japon vend plus de couches pour adultes que de couches pour bébés. Comment le marché du travail et l'infrastructure gouvernementale s'adapteront-ils? Une génération de baby-boomers à la retraite met à rude épreuve les pensions et les soins de santé, qui étaient auparavant fondés sur l'hypothèse que la population active actuelle pourrait soutenir les retraités. Comment le pays s'en sortira-t-il et comment les infrastructures devront-elles se transformer pour soutenir ces tendances inattendues? Je ne sais pas, mais nous le saurons bientôt.

Traversée de Shibuya, crédit photo Daryan Shamkhali

2) Urbanisation

Comme indiqué dans The 100-Year Life, «Nous assistons tranquillement à la migration la plus extraordinaire que l'humanité ait jamais connue… de la campagne à la ville.» En 2010, 3,6 milliards de personnes vivaient dans les villes, mais en 2050 ce nombre sera de 6,3 milliards. Cela modifie la forme et les besoins des infrastructures urbaines, et la technologie joue un rôle clé dans la création de gains d'efficacité qui n'existaient pas auparavant.

Encore une fois, le Japon est à l'avant-garde de cette tendance. Avec plus de 38 millions d'habitants, Tokyo est la plus grande ville du monde. En 2015, 93,5% de la population au Japon vit dans les villes (contre une moyenne mondiale de 54%, 81% aux États-Unis et 55% en Chine). Non seulement cela, mais la migration se poursuit alors que la population vieillit et que les emplois technologiques prolifèrent dans les centres urbains. La population de Tokyo augmente de près de 1% par an, et 90% des personnes qui déménagent à Tokyo ont entre 15 et 29 ans, alors même que la population générale du Japon diminue rapidement.

Ueyama, Okayama. Les zones rurales ont été les plus durement touchées par la stagnation de l'économie.

3) Stagnation de la croissance économique

Après que la grande crise financière a secoué l'économie américaine, puis l'Europe, puis le reste du monde, nous sommes entrés dans une période de stagnation économique sans précédent. Les gouvernements ont réagi en abaissant les taux d'intérêt à près de zéro, ce qui a eu un impact sur la croissance et le développement des marchés financiers, les taux d'épargne, l'inflation et la croissance du PIB. Bien que les États-Unis et l'Europe commencent à peine à lutter contre les effets à long terme de ces politiques, le Japon est en proie à ces tendances depuis des années et est maintenant contraint de trouver de nouvelles façons de sortir de son ornière économique.

Distributeurs automatiques et publicité pour le Robot Show, Shibuya.

4) Technologie et automatisation des emplois

Internet est une invention relativement récente, mais le changement qu'il apporte au monde s'accélère rapidement. Les ordinateurs personnels ont démocratisé l'accès aux informations et aux ressources, et les réseaux sociaux ont ouvert des opportunités et des connexions qui étaient auparavant considérées comme propriétaires. La technologie a eu un impact ou a été intégrée à tous les produits et services, et dans ce sens, chaque entreprise est désormais une entreprise technologique d'une certaine manière. En conséquence, chaque emploi est désormais un emploi technologique, de nombreux emplois sont maintenant automatisés ou remplacés complètement, et de nouveaux emplois émergent sur une base horaire.

Historiquement, avec l'automatisation du processus de fabrication, et socialement, avec la fascination culturelle japonaise pour les robots, le Japon a adapté et même adopté l'automatisation comme aucun autre pays dans le monde. Avec une génération prête à prendre sa retraite, le Japon est en mesure de rester un leader d'opinion dans ce sens. D'ici 2060, la population du Japon devrait être de 87 millions d'habitants, une réduction spectaculaire par rapport à 127 millions. Comme indiqué dans 100-Year Life, "plutôt que de nous inquiéter que les robots vont prendre nos emplois, nous devrions être ravis qu'ils arrivent juste à temps pour stimuler une population active en déclin et maintenir la production, la productivité et le niveau de vie." En effet, s'il existe quelque part dans le monde où cela peut être vrai, c'est bien le Japon.

Les Jeux Olympiques forcent le Japon à penser plus globalement.

5) Mondialisation

Comme en témoignent la crise des réfugiés en Europe, le commerce mondial, l'externalisation des emplois, la prolifération actuelle des cyberattaques, les fluctuations des prix des matières premières et l'augmentation de la corrélation des marchés financiers mondiaux, le monde est plus connecté que jamais. Les gens ont peur, les identités nationales sont menacées et les politiciens ont du mal à trouver comment s'adapter. Comme en témoigne le Brexit, l'élection de Donald Trump et la réalité imminente d'un mur qui s'ensuit, nous sommes désormais confrontés à une résistance à la mondialisation sous la forme d'isolationnisme et de politiques anti-immigration.

Bien qu'il reste à voir comment cela affectera l'économie américaine ou européenne, pour le meilleur ou pour le pire, cette approche nationaliste repliée sur soi n'est pas nouvelle au Japon. L'impact qu'il a eu sur la croissance économique et l'innovation est alarmant, et avec les Jeux olympiques de 2020 qui se profilent, le Japon est maintenant confronté à un moment critique où ses dirigeants constatent que l'ouverture au reste du monde est la seule option. Encore une fois, à quoi cela ressemble et comment la société, la culture et l'économie japonaises s'adapteront reste à voir. Mais le moment est venu de trouver les réponses.

Conclusion: une ère de questions

«Soyez patient envers tout ce qui n'est pas résolu dans votre cœur et essayez d'aimer les questions elles-mêmes, comme des pièces fermées à clé et comme des livres qui sont maintenant écrits dans une langue très étrangère. Ne cherchez pas maintenant les réponses qui ne peuvent vous être données car vous ne pourriez pas les vivre. Et le fait est de tout vivre. Vivez les questions maintenant. Peut-être allez-vous ensuite progressivement, sans vous en rendre compte, vivre un jour lointain dans la réponse. » - Rainer Maria Rilke, Lettres à un jeune poète
La vue du mont. Fuji du lac Yamanaka, Yamanakako

Plus que jamais, l'avenir est en proie à des questions. Comment allons-nous, en tant qu'individus et sociétés, nous adapter à ces changements critiques dans le tissu de notre monde? À quoi ressemblera l'avenir et quel rôle devrions-nous jouer pour le créer? Beaucoup de gens parcourent le monde à la recherche de réponses. Ce que j'ai appris, c'est que, grâce à Internet, à Google et aux bons vieux ego humains, les réponses sont partout. Cependant, étant donné la complexité et l'interdépendance de cette prochaine étape de croissance, aucune d'entre elles n'est pleinement pertinente.

Ma raison d'être au Japon n'est pas de trouver les réponses, car il n'y en a pas (encore). Plus important encore, vivre et travailler au Japon m'oblige à faire face et à m'engager avec les questions les plus difficiles auxquelles notre génération est confrontée. Tout comme je devais répéter ma réponse à la question «Pourquoi suis-je ici?», La présence de Fresco au Japon nous permet, à nos partenaires, à nos investisseurs et à nos sociétés de portefeuille de tester des solutions à un rythme impossible ailleurs dans le monde. Espérons que ce que nous découvrirons ensemble se révélera être l'une des exportations les plus précieuses que le Japon ait jamais vues.